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中国人在英国丨033 中国积分几何研究先驱之一

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2020-06-15 来源: Kristy Mo 新东方前途英国留学


摘要: 吴大任,数学家,数学教育家,我国积分几何研究的先驱之一。1933年夏,在姜立夫的鼓励下,吴大任参加了中英庚款第一届公费留学考试,被录取到英国学习。他本想到剑桥大学攻读,因抵伦敦时间错过了该校入学的时机,改入伦敦大学的大学学院,注册为博士研究生。
吴大任(1908年—1997年),数学家,数学教育家,我国积分几何研究的先驱之一。长期担任南开大学领导工作与教学工作,著、译数学教材及名著多种。对我国高等教育事业作出了积极贡献。研究领域涉及积分几何、非欧几何、微分几何及其应用(齿轮理论)。

吴大任1908年出生于天津。1915年初,因母亲病重,全家迁回广州,母亲去世后又迁回老家。吴大任1919年毕业于高要县立模范小学,曾先后在肇庆和广州上私塾,阅读了大量古籍和小说,奠定了他的语文基础。1921年考入南开中学,数学和语文成绩一贯优良。中学时期使他受益最多的是高中数学教师刘乙阁。1926年毕业时他被免试保送入南开大学,并免交学宿费。

 

大学期间,他充分利用课余时间,广泛阅览各种书刊。初入大学时他选了物理系,有些课他与陈省身、吴大猷同班上,饶毓泰对他们的成绩备加赞扬。现代物理课使吴大任接触到当时物理学的某些前沿成就。饶毓泰让他阅读了R.A.密利根(Millikan)测定电子电荷的实验报告,并在班上讲述。吴大任看到密利根在《物理评论》上发表的关于宇宙线的最初几篇文章后,就写了一篇综述性短文,在学生组织的“理科学会”编辑出版的《理科学报》上发表,饶毓泰看到后极为赞赏。

 

1928年,吴大任转入数学系,主要原因是这时数学系主任姜立夫返回南开大学。姜立夫的讲课深深地吸引了他。姜立夫讲授的课程有高等微积分、立体解析几何、投影几何等。他在三、四年级,又听了姜立夫讲授的高等代数、复变函数论、微分几何、n维空间几何、非欧几何等课。姜立夫是几何专家,讲几何固然出色,讲分析和代数时也突出与几何的联系。姜立夫缜密的思考方式,灵活多样的教学法,使吴大任获益匪浅。姜立夫和饶毓泰在教学中曾作过让学生以读书报告代替期末考试的尝试,姜立夫还轮流让学生作系统口头讲课,这些都使吴大任得到良好的数学和教课锻炼。

 

1933年夏,在姜立夫的鼓励下,吴大任参加了中英庚款第一届公费留学考试,被录取到英国学习。他本想到剑桥大学攻读,因抵伦敦时间错过了该校入学的时机,改入伦敦大学的大学学院,注册为博士研究生。

 

根据规定,中英庚款留学生可得3年公费,前两年必须在英国学习。吴大任希望两年取得博士学位,第三年转到德国学习。但事与愿违,过了一年他的两个导师都未给他指定论文题目。这时陈省身已到汉堡,来信讲汉堡的三位教授E.阿廷(Artin),E.黑克(Hecke),W.J.E.布拉施克(Blaschke)可以指导当时的任何数学研究课题。吴大任就向伦敦大学申请改作硕士研究生,他认为取得研究经验和成果比博士学位更为重要。此时两位导师很快指定了他的硕士论文题目。

 

经数月努力,两篇论文都完成了,并分别在数学系的学术讨论会上作报告,一篇是《拓扑群》,一篇是《四维空间直线的表示法》。他的报告和即席回答都得到在场教师和研究生们的很高评价。经过答辩,吴大任获得了带有星号的(表示成绩优异)硕士学位。

 

1946年南开大学在天津复校,吴大任返母校任教。在数十年的教育实践中,吴大任经常在各种场合发表对我国教育工作的见解。他认为不同学校、不同学生之间,客观上都存在着差异,因而教学计划、教学大纲、教材等既应表现统一要求,又应含有必要的灵活性;他认为人才培养和机械产品不同,不能强求划一;他认为高等学校专业应大为拓宽,确保一定广度和深度的基础……

 

即使在退休后,吴大任依旧对教育问题进行思考,向国家提出了许多有分量的建议。与此同时,吴大任潜心从事经典数学译著工作。他说自己没能力搞科研,但从事数学教学几十年,中外文具备一定基础,又有翻译经验,愿在有生之年做些力所能及的工作。上世纪80年代,他完成四部译著。

 

1990年,吴大任又应某出版社再三请求,与妻子陈己同合译一部数学“天书”。工作十分艰辛,两位八旬老人认真严谨,这部译著实际上已是再创作。

 

相比同学陈省身、堂兄吴大猷的知名度,吴大任的名字湮没不闻。有人拿陈省身与他对比,为吴大任感到可惜,吴大任却泰然处之,并常报以憨厚的微笑。吴大任那纯净的心灵总是阳光灿烂。

 

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